An Iron Dome air-defense battery set up in the southern Israeli city of Sderot fires an intercepting missile on Aug. 9, 2018. (Yonatan Sindel/Flash90) (Yonatan Sindel/Flash90)

« Maguen Or » est la prochaine étape de l’autodéfense d’Israël : un système laser capable de « cramer » des roquettes, des missiles ou des drones à distance, et à un coût nul par rapport au Dôme de Fer.

Par Yuval Azulay, Calcalist

Le rêve d’un nouveau système de sécurité qui intercepte les roquettes à l’aide d’un laser puissant, un bouclier optique, est un rêve sur lequel les citoyens israéliens ne peuvent encore que fantasmer. Cependant, le développement d’un tel système s’accélère ces jours-ci en vue de son déploiement dans le sud d’Israël.

« Je veux que nous arrivions à une situation qui désespère complètement l’ennemi. Qu’ils comprennent que nous avons des pointeurs laser déployés là où c’est nécessaire, que l’ennemi peut tirer sur nous ce qu’il veut mais que tout sera intercepté quasiment au moment du lancer, bien avant qu’il n’atteigne le territoire israélien et ne menace quelqu’un ou quelque chose ici. Dans cette situation, nous n’aurons peut-être même pas besoin d’activer les alarmes en Israël. Pourquoi une famille de Sderot devrait-elle se réveiller au milieu de la nuit pour courir vers son abri anti-missiles si nous avons déjà intercepté les menaces bien avant qu’elles ne traversent la frontière ? Ce sera calme. Pour nous, c’est une négation complète des capacités de l’ennemi. »

Ce scénario futuriste vient du Major Hananel, l’un des leaders du programme Maguen Or (Iron Beam) en cours de développement par Rafael et le ministère de la Défense qui devrait être prêt pour une utilisation opérationnelle par Tsahal l’année prochaine.

Plus d’une centaine d’ingénieurs de la division Recherche, Développement et Ingénierie de Rafael travaillent actuellement au développement de l’Iron Beam qui permettra d’intercepter des menaces telles que des obus de mortier, des roquettes, des missiles antichars, des drones et divers autres objets, avec la précision d’un laser, à la vitesse de la lumière – et à un coût minime par rapport à celui du Dôme de Fer. « Nous sommes actuellement à un stade de pointe dans le développement complet du système« , déclare son ingénieur en chef, le Dr Yochai, qui travaille sur son développement depuis 17 ans. Après une grossesse longue et compliquée, son « bébé » commence à prendre forme.

Mais Yochai, qui a connu des hauts et des bas dans ce plan ambitieux, est encore loin de pouvoir se reposer sur ses lauriers.

Une nouvelle ère de la sécurité

Rafael et l’administration pour le développement des armes et des infrastructures technologiques du ministère de la Défense ont invité Calcalist pour un premier aperçu rare des entrailles du nouveau système de défense qui est sur le point de redéfinir le champ de bataille. Depuis environ deux décennies, les industries de la défense tentent de mettre la main sur des technologies efficaces qui permettraient l’interception de roquettes au moyen de lasers, et une séquence d’avancées et de percées survenues au cours des cinq dernières années va rendre cela possible.

S’il n’y a pas de perturbations dramatiques et inattendues de dernière minute, il est possible que dans environ un an, un système d’armes innovant soit déployé sur le terrain et puisse gagner une place d’honneur aux côtés du char, de l’avion de chasse, du fusil et du missile.

Au moins dans les premières étapes de sa vie, Maguen Or fonctionnera aux côtés du Dôme de Fer, qui a récemment fêté ses 12 ans depuis sa première interception opérationnelle. La division du travail sera claire. Le Dôme de Fer détectera un lancement vers Israël, l’ordinateur de mission du système analysera en quelques millisecondes les schémas de vol du missile, calculera la trajectoire, les angles, la vitesse et l’altitude, et après avoir tiré une conclusion sur son lieu de chute estimé, décidera de l’intercepter ou de l’autoriser tomber dans une zone ouverte et inhabitée. Si une interception s’avérait nécessaire, une puissante frappe énergétique de l’Iron Beam peut faire à une rogue rogue ce qu’un missile intercepteur onéreux a fait jusqu’à présent.

Le prix d’un missile intercepteur « Tamir » lancé par le Dôme de Fer est d’environ 50 000 dollars et parfois deux d’entre eux sont lancés sur un missile qui menace de frapper une zone peuplée pour assurer sa destruction. En revanche, le prix de l’interception par faisceau laser dépend essentiellement du tarif de l’électricité et, de toute façon, est négligeable.

Selon le major Hananel, « le bénéfice initial du Maguen Or réside dans l’amélioration spectaculaire de notre position dans la guerre économique et dans la gestion de » l’économie d’interception « . L’ennemi sait aussi que nous avons le Dôme de Fer. Ils connaissent ses taux d’interception élevés et continuent de lancer des roquettes et des mortiers sur Israël parce qu’ils comprennent que cela nous pousse toujours à nous précipiter vers des abris, perturbe notre routine quotidienne et parfois aussi frappe. L’ennemi comprend que pour chaque roquette simple et bon marché qu’ils tirent, nous lançons un missile intercepteur super avancé qui coûte une fortune. L’ennemi mène une guerre économique avec nous et Maguen Or y mettra un terme.  »

Traitement des symptômes

Cela a déjà été dit, après le premier déploiement opérationnel du Dôme de Fer il y a 12 ans, et il convient de le répéter maintenant, avec l’entrée attendue sur le champ de bataille d’un système nouveau et révolutionnaire : Israël se protège sciemment au détriment de solutions permanentes stables qui peuvent être obtenues par des arrangements politiques ou par des décisions militaires claires et sans équivoque. Pendant ce temps, au lieu de guérir l’infection, Israël continue de se gaver d’analgésiques.

Hananel, qui comprend très bien ce problème, dit qu’au moins au début cette attitude le gênait aussi : « Je me souviens du début du projet et oui, j’ai eu un moment difficile car je visais le long terme face au fait que nous nous défendons sciemment et que nous nous fortifions de toutes les directions. Nous avons donc les missiles Arrow et nous avons le Dôme de fer et nous avons d’autres choses qui interceptent et protègent, mais en leur nom nous nous permettons également de ne pas attaquer ou résoudre notre problèmes dans la région.

« Donc, au moins Maguen Or réduit le fardeau économique. Je suppose qu’un traitement bon marché des menaces ciblées à l’aide d’un laser de grande puissance permettra de détourner de nombreuses ressources vers d’autres besoins dans le système de sécurité ou en dehors de celui-ci. Les guerres coûtent et après chaque round de combat, quelqu’un fait un chèque et quelqu’un d’autre le paie. Nous introduisons une variable très importante dans cette équation qui permettra d’économiser beaucoup d’argent.

La forme d’interception à l’aide d’un laser sera également très différente de la forme d’interception à laquelle nous nous sommes habitués au cours de la douzaine d’années du Dôme de fer, qui a fait sortir les masses pour assister à des spectacles dramatiques d’explosions spectaculaires, de traînées blanches et de fumigènes dans le ciel d’Israël.

Les fans d’action seront déçus d’apprendre que le faisceau qui jaillira du Maguen Or ne sera pas visible à l’œil nu, de jour comme de nuit. Le processus lui-même devrait être silencieux, car le tir du faisceau sur la cible ne s’accompagne pas du tonnerre d’un missile quittant le lanceur, semblable à une interception utilisant le système Dôme de Fer.

Au lieu d’une explosion, le faisceau dirigé par Iron Beam vers la fusée cible la tuera par une « cuisson » rapide à très haute température. La puissance du faisceau est d’environ 100 kilowatts et son diamètre est d’environ celui d’une pièce de 10 shekels. Pour le moment, sa portée effective est estimée à environ 10 kilomètres, mais ce n’est pas un chiffre définitif : « La seule chose qui fait du bruit avec Magen Or, c’est l’énorme générateur qui lui fournit l’énergie dont il a besoin pour produire les faisceaux laser qui il se lancera sur les cibles que nous lui avons prévues », déclare Yochai.

Les développeurs du système ne disent pas à ce stade combien de temps dure le fonctionnement du laser lui-même – c’est-à-dire la durée pendant laquelle le faisceau laser est placé sur l’objet intercepté et le « cuit » à haute température jusqu’à ce qu’il soit neutralisé. Et même dans ce cas, il n’est pas nécessaire qu’une explosion se fasse entendre, car le laser peut être placé sur l’une des ailes de la fusée, la faire fondre, la déséquilibrer et l’envoyer tournoyer au sol ou la briser en l’air.

Une autre question à laquelle les équipes de développement refusent d’apporter une réponse concerne le taux d’interceptions que le faisceau laser est capable de délivrer dans un certain laps de temps. La réponse sera très probablement fournie par la réalité sur le terrain, et dans tous les cas, Rafael dit que Maguen Or devrait constituer une autre couche du système de défense multicouche qui fonctionnera de manière hybride. La capacité de diriger le système vers différentes cibles dans des conditions de temps orageux, de brouillard, de tempêtes de sable et de nuages ira de limitée à impossible – ce qui nécessitera dans tous les cas de maintenir le Dôme de Fer en alerte complète, ainsi que ses intercepteurs.

Intercepter des objets avec un laser est un vieux fantasme. Israël a commencé à envisager cette perspective il y a trois décennies et il n’était pas le seul. Les américains ont même développé un système qui se prétendait tel, appelé Nautilus, basé sur un laser chimique, et ont même démontré aux chefs du système de sécurité israélien ses capacités d’interception. À cette époque, Israël cherchait des solutions au problème des Katyushas lancés du Liban vers Kiryat Shmona et le nord d’Israël, et l’armée israélienne a pensé à placer l’énorme Nautilus dans la région de Manara afin qu’il lâche les Katyushas du Hezbollah comme des mouches. . Cet espoir était prématuré et s’est soldé par une déception.

« Un laser chimique n’a que des inconvénients », a déclaré le Dr Yochai, expliquant la raison principale pour laquelle le programme Nautilus est devenu un éléphant blanc et s’est retrouvé dans un tas de ferraille dans l’arrière-cour de son fabricant Northrop Grumman. « Il émet des toxines dans l’environnement et l’atmosphère, il est inflammable et nécessite des soins et un entretien réguliers. Il est résistant, il est mauvais en termes de transport et de mobilité sur le champ de bataille, il est limité dans le nombre de ses interceptions, et chaque le chargement du système pour des interceptions supplémentaires coûte très cher. »

L’éclatement du rêve Nautilus ainsi que la montée de la menace de roquettes depuis Gaza ont maintenu les ingénieurs de Rafael à la planche à dessin jusqu’à ce que le dôme de fer soit développé. Alors qu’il intercepte et déjoue, bien qu’à un coût élevé, une variété de menaces à l’intérieur des frontières d’Israël, il a donné aux industries de la défense le temps nécessaire pour se consacrer aux difficiles défis de développement d’un système d’interception basé sur un laser électrique.

Autour de la table de la salle de discussion de l’établissement de Rafael dans le nord, les développeurs évoquent les scénarios qui concerneront un jour Maguen Or. Là, on suppose que, comme le Dôme de Fer et d’autres systèmes, il ne faudra pas longtemps avant qu’il ne soit nécessaire pour les premières interceptions opérationnelles, car c’est ainsi qu’il en est en Israël, qui est considéré comme le plus grand terrain d’essai au monde pour les systèmes d’armes.

La longue liste de scénarios auxquels Maguen Or est destiné comprend également des idées qui émergent de la guerre en Ukraine. Certains d’entre elles sont également liées aux UCAV iraniens Shahed-136 qui sont utilisés par l’armée de Poutine et font des ravages dans tout le pays.

« Nous examinons beaucoup ce qui s’est passé en Ukraine l’année dernière et je préfère ne pas entrer trop dans les détails sur cette question« , a déclaré Yochai. « Le fait qu’il y ait 250 000 roquettes, missiles et UCAV qui visent Israël depuis presque toutes les directions possibles nous pousse également à raconter l’histoire de nos capacités. Cela fait partie de la volonté, nous devons nous efforcer de trouver de bonnes solutions à des problèmes complexes. . Montrez-moi un autre pays qui fait face à une situation où ses citoyens sont attaqués chaque jour avec des roquettes et des obus de mortier comme l’est Israël.«